在所有的哺乳动物中,新生儿依靠他们的母亲生产乳汁,为他们成长提供营养。然而,对于高度群居的动物,如灵长类动物、某些类型的鲸鱼和大象,小动物在停止依赖母鲸的奶为食很久之后,也依赖它们的母亲教它们与群体交往的规则。如果这些动物失去了母亲,它们往往面临过早死亡的重大风险,如果它们活到成年,它们的社会地位和繁殖机会就会降低。人类是一个明显的例外;两岁以上失去母亲的人类儿童与其他儿童的存活几率相似,因为他们被亲戚或其他照顾者收养。卢旺达迪安·福西大猩猩基金会最近一项长达50年的研究发现,山地大猩猩同样能够保护失去母亲的幼小动物。

研究人员几十年来观察了一群大猩猩。在此期间,59名年轻的大猩猩在八岁之前失去了母亲。这些被称为孤儿大猩猩,虽然很多人都幸存了父亲。他们还研究了139个非孤立的大猩猩。孤孤单的动物在部队和男性中与其他年轻大猩猩一起度过了更多的时间,包括主导男性。虽然在两岁之前失去了母亲的少数婴儿一般没有生存,但其他人从丢失母亲的部队中的剩余成年人受到足够的照顾,而失去母亲的部队并没有显着影响他们对成年期幸存的机会。

山地大猩猩在成年后一段时间内“分散”或离开原来的群体是很常见的。雌性孤儿大猩猩比非孤儿大猩猩更有可能分散,特别是如果它们在婴儿时期失去了母亲。对于雌性来说,离散度一般不会影响她生育第一个孩子时的年龄,事实上,研究人员发现,失去孤儿的雌性比没有失去孤儿的雌性生育第一个孩子的年龄要小一些,结果婴儿存活下来的可能性是相同的。这表明它们的繁殖成功不会因为失去母亲而受到损害。

虽然只有少数的孤儿雄性从原来的群体中分散出去,但似乎孤儿雄性比非孤儿雄性更有可能这样做。这可能会影响它们的繁殖成功,因为雄性山地大猩猩离开原来的猴群去为自己的猴群寻找雌性,在它们的一生中,它们的父亲往往更少。然而,留在最初群体中的雄性孤儿确实多次成为主导,可能是因为在失去母亲后,它们与主导雄性的社会关系得到了加强。

这项研究表明,山地大猩猩和人类一样,可以介入保护幼仔免受失去母性的影响,进而保护它们的生存几率和繁殖成功率。未来的工作可以研究其他社会动物是否也有保护孤儿幼崽的方法。

第一作者Robin E Morrison是一个博士后研究员,位于大猩猩社会行为的Dian Fossey Gorilla基金。

管理的记者艾米丽:克尔

科学的来源:社会群体缓冲了山地大猩猩失去母性的损失

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图像信用:查尔斯·j·夏普-自己的作品,来自夏普摄影,锐光

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